Crecimiento económico, medioambiente natural y salud en China

Crecimiento económico, medioambiente natural y salud en China

William D. Nordhaus (Universidad de Yale) y Paul N. Romer (Universidad de Nueva York) son los galardonados con el premio Nobel de Economía 2018. Las investigaciones de los economistas contribuyen al entendimiento de la interacción entre la economía y el medioambiente natural, y de la importancia de las ideas para el crecimiento económico, respectivamente. El foco de atención de Nordhaus es fundamental para preservar el planeta y la salud de sus habitantes.

La gráfica 1 muestra las emisiones de dióxido de carbono a nivel global durante el último medio siglo y la tendencia es preocupante: la ‘Comisión The Lancet sobre Polución y Salud’ afirma que la polución es una de las principales causas de muertes prematuras alrededor del mundo. Las series estadísticas también revelan que China sobrepasa las emisiones de los Estados Unidos desde 2005. ¿Existe evidencia empírica sobre el nexo entre polución y salud en China?

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Michael Greenstone –director del Instituto de Política de Energía en la Universidad de Chicago- y sus coautores analizan varias dimensiones del progreso económico en China e indicadores de salud en un artículo publicado en 2015 en la revista American Economic Review. El estudio reporta que una mayor exposición a la polución del aire está estadísticamente asociada a una mayor cantidad de muertes por causa de enfermedades cardiorrespiratorias. Sin embargo, la investigación también encuentra que el crecimiento económico en China está relacionado con mejores indicadores de salud incluyendo menor mortalidad infantil.

¿Cuáles son las opciones para China controlar la contaminación del medioambiente y mejorar la calidad de vida de sus ciudadanos? La alternativa más sostenible implica adoptar tecnologías eficientes y fomentar la producción de energía basada en fuentes menos contaminantes, como la eólica, hidráulica y solar. Pero hay límites y costos envueltos en la adopción de tecnologías limpias y fuentes alternativas para producir energía.

Métodos directos, basados en el mercado, para reducir la externalidad negativa que representa la polución incluyen ‘impuestos Pigou’ y esquemas que limiten el volumen de polución -por ejemplo, de una empresa privada- y que permitan intercambiar permisos para compensar déficits o excesos en relación a los límites. Y cumplir con las regulaciones existentes es muy importante: otro estudio de Greenstone y sus coautores, publicado en 2017, estima que si China alcanza las cifras sugeridas por sus estándares sobre polución causada por partículas en suspensión en el aire potencialmente podrían salvarse más de 3 mil millones de años de vida. En relación con el tema, la gráfica 2 presenta la creciente proporción de la población en China expuesta a un nivel de partículas en suspensión en el aire sobrepasando el sugerido por la Organización Mundial de la Salud.

El avance económico de la humanidad durante el último siglo es extraordinario. Pero el progreso también genera presiones sobre el medioambiente natural que no pueden ser ignoradas. China, dado su tamaño en comparación con el resto del mundo, enfrenta un mayor reto que implica diseñar y ejecutar políticas para mitigar los daños existentes y preservar el bienestar de las generaciones futuras.

 


Foto: Torres de transmisión de energía eléctrica, Ningbo, China. Por José R. Sánchez-Fung.

José R. Sánchez-Fung

José R. Sánchez-Fung

José R. Sánchez-Fung es profesor de economía en la Universidad de Nottingham en China. Anteriormente, durante más de una década, impartió docencia en Kingston University (Londres). Es PhD y magíster en economía por la Universidad de Kent en Inglaterra, y licenciado en economía por la PUCMM (Santo Domingo).


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